¿Cuál es el origen de la palabra ‘relámpago’?

Es posible que al pronunciar esta palabra tan expresiva se forme en nuestra mente la idea de que relámpago se forja a partir del prefijo re-, que puede indicar intensidad; -lamp-, que como lámpara implica luz; y -a(m)pago-, de apagar. Salvo por esto último (-ago es una terminación del verbo antiguo relampagar), vamos muy bien encaminados, porque dicha voz hunde sus raíces en el griego lampein (‘refulgir’), del que proceden la voz latina lampas (‘antorcha’) y el verbo lampare, que significa ‘iluminar’, ‘brillar’, ‘fulgurar’. 

Así pues, el término en sí mismo encierra el sentido del intenso resplandor que es el relámpago.pngrelámpago, y no solo eso: el hecho de que su manifestación tan solo dure un breve instante ha dado lugar a la expresión ser algo o alguien tan rápido como un relámpago… o como un rayo, que es la descarga eléctrica que produce el relámpago. Y es que tanto uno como otro son tan rápidos que dejan atrás al que suele acompañarlos en las tormentas eléctricas, el trueno. Esto es debido a que la luz viaja a mayor velocidad que el sonido. Aunque no por ello el trueno es menos espectacular. El nombre del fuerte estruendo que hace temblar nuestra bóveda celeste proviene del latín tonitruum (de tonus, ‘sonido’),  porque, según señala Isidoro de Sevilla en sus Etimologías (627-630), «su sonido causa terror… Parece que el cielo se resquebraja… y así llega hasta nuestros oídos con un horrísono fragor».

También la palabra rayo nace del latín: radius, cuyo significado inicial fue el de ‘varilla puntiaguda’ y luego definió el radio de una rueda. Pero más tarde adquirió el sentido de ‘rayo de luz’, y desplazó al clásico fulmen o fulgor, que hacía referencia a los rayos de las tormentas. Por cierto, en su origen, tormenta, plural del latín tormentum, designaba los proyectiles que arrojaba una máquina de guerra conocida como tormento. Para más inri, tormento era asimismo el nombre que recibía un instrumento de tortura. •

 

 

 

 

 


Nota: Publiqué este artículo en la sección «De palabras» de la revista Preguntas & Respuestas de Muy Interesante (n.º 42, 2017).
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